존스홉킨스대 코로나19 혈장치료, 미 국방부서 400억 지원 받아

초기 경증 환자 등 1100명 대상으로 코로나19 예방· 치료 효능 확인 1회 주입후 4주 관찰, 3달 후 평가 예정

 
 
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© News1 김일환 디자이너

(서울=뉴스1) 성재준 바이오전문기자 = 미국 존스홉킨스대학이 신종 코로나바이러스 감염증(코로나19) 치료를 위해 코로나19에서 회복한 환자들의 혈장을 이용한 임상시험을 진행한다. 연구진은 이를 위해 미 국방부로부터 400억원이 넘는 자금을 지원 받았다.

7일 업계에 따르면 존스홉킨스대학은 코로나19 환자들을 대상으로 혈장치료를 적용하는 임상시험에 들어간다며 이를 위해 미국 국방부로부터 3500만달러(약 414억원)에 달하는 지원을 받았다고 밝혔다.

임상시험에는 미국 전역에서 총 1100명의 참가자가 등록했으며 완치된 환자로부터 혈장을 뽑아 초기 코로나19 환자들에게 수혈해 질병을 치료하거나 예방할 수 있는지 알아볼 계획이다.

완치자의 혈장에는 이미 자연적으로 형성된 코로나19 바이러스 항체가 있다. 혈장은 혈액에서 적혈구·백혈구·혈소판 등 혈액의 유형 성분을 제외해 글로불린 같은 면역 항체 단백질이 남은 부분으로 투명한 노란색 액체다.

혈장치료는 100년이 넘게 사용된 치료법으로 보통 생명이 위급한 환자들에게 적용하는 치료법이나 치료 효과에 대한 통제된 연구결과는 많지 않다.

회복기 혈장치료는 지난 4월 국내에서도 중증 코로나19 환자들을 대상으로 시행됐으며 중국과 미국에서도 시행됐다. 다만 회복기 혈장 자체가 정제된 약물과 달라 그 효과나 안전성이 충분하게 검증된 치료법은 아니다.

데이비드 설리반 존스홉킨스대학 분자 미생물학 및 면역학 교수는 "혈장 치료는 코로나19에 노출 위험이 높은 사람들에게 면역력을 제공하고 초기 코로나19 환자들이 입원이나 사망할 확률을 줄이는데 도움이 될 수 있다"며 이를 알아보기 위해 무작위 임상 연구를 진행할 예정"이라고 말했다.

연구진 또한 혈장치료를 통해 초기 단계의 코로나19 환자들에서 신속하고 저렴한 비용으로 치료할 수 있을 것으로 기대했다.

임상시험은 2개로 나눠서 진행될 예정이다. 연구진은 우선 향후 몇 달간 가정이나 의료기관에서 근무하면서 코로나19 바이러스에 노출된 사람들 500명을 대상으로 혈장치료의 예방 효과를 시험할 계획이다.

또한 두 번째 시험에선 감염 초기 증상이 나타난 지 8일 이내이며 병원에서 입원 치료를 받지 않는 초기 경증 코로나19 환자 600명을 대상으로 임상을 진행한다.

임상시험에 사용될 혈장은 미국 적십자와 뉴욕 혈액센터 등에서 공급받을 예정이다.

참가자들은 약 1시간에 걸쳐 회복기 혈장을 1회 주입 받는다. 연구진은 이후 4주간 바이러스 및 항체 검사 등 진행 상황을 관찰할 예정이다. 참가자들은 첫 수혈 후 3개월 후에 장기 면역력 검사를 받는다.

연구진은 "혈장치료가 코로나19 바이러스 감염 전 또는 막 감염이 시작됐을 때 회복기 혈장이 감염을 예방하는데 얼마나 효과가 있을지 볼 수 있을 것"이라고 밝혔다. 또한 "향후 말라리아와 같은 다른 바이러스나 기생충 감염 치료에도 유용하게 적용할 수 있을 것"이라고 덧붙였다.

한편 국내에서는 GC녹십자가 회복기 혈장을 이용한 혈장치료제를 개발 중이며 지난달 18일부터 임상시험용 제제 생산을 시작했다. GC녹십자는 식품의약품안전처로부터 임상시험계획(IND)이 승인되는 즉시 임상시험에 들어갈 계획이다.

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