LG화학, 배터리 소재 '탄소나노튜브' 1200톤 증설 완료… 상업가동 시작

 
 
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LG화학 여수 CNT(탄소나노튜브) 2공장 전경. /사진=LG화학
LG화학 여수 CNT(탄소나노튜브) 2공장 전경. /사진=LG화학
LG화학이 국내 최대 규모의 CNT(탄소나노튜브) 공장을 가동했다. 양극재 등 전기차 배터리 소재를 중심으로 성장하고 있는 CNT 시장을 공략하기 위해서다.

LG화학은 14일 여수 CNT 2공장이 1200톤 증설 공사를 마치고 상업 가동에 들어갔다고 밝혔다. 이에 따라 LG화학은 기존 500톤과 합쳐 총 1700톤의 생산능력을 확보하게 됐다.

CNT는 전기와 열 전도율이 구리 및 다이아몬드와 동일하고 강도는 철강의 100배에 달하는 차세대 신소재다. 기존 소재를 뛰어넘는 특성으로 배터리, 반도체, 자동차 부품, 면상발열체 등 활용 범위가 넓다. 

이번에 완공된 LG화학 CNT 2공장은 자체 개발한 유동층 반응기를 적용해 단일라인 기준으로는 세계 최대 규모로 건설됐으며 전공정 자동화를 통한 안정적인 품질 관리와 공정 혁신으로 기존 대비 전력 사용량을 30% 절감한 것이 특징이다.

이 공장에서 생산되는 CNT는 현재 글로벌 전기차 배터리 시장을 선도하고 있는 LG에너지솔루션 등 배터리 업체에 양극 도전재 용도로 공급될 예정이다. 양극 도전재는 전기 및 전자의 흐름을 돕는 소재로 리튬이온배터리 전반의 첨가제로 쓰인다.  

CNT를 양극 도전재로 활용할 경우 기존의 카본블랙 대비 약 10% 이상 높은 전도도를 구현해 도전재 사용량을 약 30% 줄일 수 있다. 도전재를 줄이는 만큼 양극재를 더 채울 수 있어 배터리의 용량과 수명도 크게 늘릴 수 있다.



2024년 CNT 수요 2만톤… 연내 3공장 추가 증설



LG화학은 CNT 시장의 지속적인 성장에 따라 연내 3공장 추가 증설 착수 등 향후 생산능력을 확대해 나갈 계획이다.

업계에서는 글로벌 CNT 수요가 지난해 5000톤 규모에서 오는 2024년 2만톤 규모로 연평균 약 40% 이상의 성장세를 기록할 것으로 전망하고 있다.
 
LG화학은 반도체 공정 트레이, 자동차 정전도장 외장재 등의 전도성 컴파운드와 면상발열체, 반도전 고압케이블, 건축용 고강도 콘크리트 등의 신규 적용 분야로도 CNT 판매를 늘려나갈 계획이다.



독자 기술 기반 원료에서 제품까지 수직계열화 구축



LG화학 CNT 사업은 원재료인 에틸렌에서부터 독자 기술로 개발한 촉매와 유동층 반응기 등 생산기술·공정, 제품으로 이어지는 수직계열화를 통해 효율을 극대화하며 경쟁력 있는 제품을 생산하는 것이 특징이다.

특히 핵심 기술인 촉매는 독자기술 기반의 코발트계 촉매를 사용해 배터리 품질에 영향을 줄 수 있는 이물 함량을 낮췄다. 통상 업계에서 주로 쓰이는 철 촉매는 코발트 대비 금속 및 자성이물 함량이 상대적으로 높아 제품화를 위한 별도의 후처리 공정이 필요하다.

LG화학은 2011년 CNT 독자기술 개발을 위한 연구·개발(R&D)에 본격 착수한 이래 현재까지 총 280건의 관련 특허를 보유하고 있다.  

제품의 형태도 고객의 페인포인트로부터 착안해 압축된 알약 형태의 태블릿으로 만들어 사용 편의성을 극대화했다. 기존 분말이나 펠렛 형태의 제품들은 공기 중에 흩어지거나 이동 간에 부서질 수 있어 고객들이 사용하는데 불편함이 많았다는 게 LG화학 설명이다. 

노국래 LG화학 석유화학사업본부장은 “CNT는 배터리 소재 외에도 다양한 용도로 시장 확대 잠재력이 큰 사업으로 생산능력 확대와 우수한 품질 경쟁력을 바탕으로 글로벌 시장을 선도하는 업체로 거듭날 것”이라고 말했다.  
 

권가림
권가림 hidden@mt.co.kr  | twitter facebook

안녕하세요 산업1팀 권가림 기자입니다.

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